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Les mythes des sirènes sont-ils inspirés par une maladie rare ?


Les sirènes ont occupé notre imagination pendant des milliers d'années. Les créatures aquatiques fascinantes, des êtres hybrides mi-humains et mi-poissons, ont été repérés dans les mers du monde entier et apparaissent dans la littérature et le folklore de diverses cultures. Idolâtrée et redoutée dans une égale mesure, selon la légende, la beauté des sirènes aurait attiré les gens vers une tombe aquatique. Mais se pourrait-il que ces soi-disant esprits de l'eau mythiques, décrits à différentes époques comme des sirènes, des monstres ou même des cryptides, aient en réalité été inspirés par une condition médicale réelle ?

Dans les légendes et le folklore, les sirènes ont été idolâtrées et redoutées dans une égale mesure à travers l'histoire.

La sirène dans la mythologie antique

La sirène est originaire de l'ancienne Assyrie, aujourd'hui le nord de la Syrie, avec la légende de la déesse Atargatis, dont le culte s'est ensuite étendu à la Grèce et à Rome. Dans un récit, Atargatis se transforme en un être mi-humain et mi-poisson lorsqu'elle se noie de honte pour avoir accidentellement tué son amant humain. Cependant, dans d'autres récits, Atargatis est une déesse de la fertilité qui est associée à une déesse au corps de poisson à Ascalon. On pense que le culte d'Atargatis et d'Ascalon a finalement fusionné en un seul, conduisant à la description d'une déesse sirène.

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Tout au long de l'histoire, les sirènes ont été associées à des événements dangereux dans la culture européenne, africaine et asiatique, notamment des inondations, des tempêtes, des naufrages et des noyades. Homère les appelait des sirènes dans le Odyssée, affirmant qu'ils attiraient les marins à la mort. Ils ont été représentés dans des sculptures étruriennes, des épopées grecques et des bas-reliefs dans des tombes romaines.

Une représentation d'Atargatis, la première sirène enregistrée, au revers d'une pièce de Demetrius III, roi de Syrie de 96-87 av.

En 1493, Christophe Colomb rapporta avoir vu trois sirènes près d'Haïti lors de son voyage vers les Caraïbes. Dans son journal de bord, Colomb a écrit « ils ne sont pas aussi beaux qu'ils sont peints, bien qu'ils aient dans une certaine mesure la forme d'un visage humain ». Ces jours-ci, les scientifiques affirment que sa description est en fait la première trace écrite d'une observation de lamantin, un mammifère marin avec lequel l'Italien n'aurait pas été familier. Ces vaches marines géantes ont maintenant été classées comme Sirenia, du nom des sirènes de la mythologie grecque.

Sirénomélie : l'histoire du syndrome de la sirène

Et si, cependant, l'idée de la sirène provenait d'un trouble médical visible ? La sirénomélie, du nom des sirènes grecques mythiques, et également connue sous le nom de « syndrome de la sirène », est une malformation congénitale rare et mortelle caractérisée par la fusion des membres inférieurs. La maladie se traduit par ce qui ressemble à un seul membre, ressemblant à une queue de poisson - ce qui amène certains à se demander si des cas anciens de la maladie ont pu influencer les légendes du passé. On sait, par exemple, que les anciennes descriptions de monstres marins dérivent d'observations d'espèces inconnues à l'époque, telles que les baleines, les calmars géants et les morses, qui étaient rarement vues et mal comprises.

Images d'un cas clinique de sirénomélie, ou syndrome de la sirène, rapporté dans l'édition 1902 du Maryland Medical Journal. ( Faculté de médecine et de chirurgie de l'État du Maryland )

Après avoir retracé les références de l'état de santé dans des textes historiques, l'historienne médicale Lindsey Fitzharris, créatrice de la série Smithsonian Channel La vie et la mort curieuses de… , a publié un article sur le trouble inquiétant des sirènes sur son blog L'Apprenti Chirurgien . Alors qu'elle a réussi à retrouver une sélection de spécimens au National Museum of Health & Medicine à Washington D.C., au musée anatomique de la deuxième université de Naples et au musée Vrolik à Amsterdam. Cependant, la première mention connue qu'elle a pu trouver était dans une copie de Monstruosités Humaines , un atlas en quatre volumes publié en 1891. Rien n'indique comment les médecins ont compris la sirénomélie à des époques antérieures.

Survivants de la sirénomélie des temps modernes

Dans un article publié dans le Journal de néonatologie clinique , Kshirsagar et. al expliquent que la sirénomélie se produit lorsque le cordon ombilical ne parvient pas à former deux artères, ne laissant qu'un apport sanguin suffisant pour un membre. La survenue est extrêmement rare, avec une incidence de 0,8 à 1 cas/100 000 naissances. Malheureusement, en raison de graves malformations urogénitales et gastro-intestinales, les bébés nés avec la maladie survivent rarement plus de quelques jours. Cependant, avec les progrès des techniques chirurgicales, il y a maintenant quelques cas de sujets vivant après la petite enfance.

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L'un des exemples les plus connus de survivants de la sirénomélie est Tiffany Yorks de Floride, aux États-Unis. Ayant subi une opération chirurgicale pour séparer ses jambes alors qu'elle n'avait qu'un an, Tiffany a vécu jusqu'à 27 ans, malgré des problèmes de mobilité, faisant d'elle la plus longue survivante de cette maladie rare. Shiloh Pepin, surnommée la Mermaid Girl, est devenue bien connue pour son état, en particulier après avoir participé à un documentaire TLC qui la suivait, elle et sa famille, alors qu'elles faisaient face à la réalité de la sirénomélie.

Née sans organes internes, Shiloh Jade Pepin est née dans le Maine aux États-Unis. Son corps était soudé à partir de la taille et elle n'avait ni organes génitaux ni rectum. La famille avait choisi de ne pas séparer ses jambes jointes. Malheureusement, elle est décédée à l'âge de 10 ans.

Parmi les survivants de la maladie rare figurait également une fille péruvienne nommée Milagros Cerrón, dont le prénom se traduit par « miracles ». Ses amis et sa famille l'appelaient affectueusement « la petite sirène ». En 2006, une équipe de spécialistes a réussi à séparer les jambes de l'enfant alors âgé de deux ans. Alors qu'elle menait une vie bien remplie et active, elle avait besoin d'une intervention chirurgicale continue pour corriger les complications associées à ses reins, à son système digestif et à son système urogénital. Milagros a survécu jusqu'à l'âge de 15 ans, date à laquelle elle est décédée des suites d'une insuffisance rénale.

Milagros Cerrón, connue sous le nom de La Petite Sirène, avant et après une intervention chirurgicale effectuée pour corriger son état de sirénomélie au Pérou. (CC PAR NC SA 4.0)

On ne saura jamais vraiment si la maladie congénitale a influencé la genèse de la mythologie des sirènes. Néanmoins, la ressemblance entre les femmes légendaires avec des queues de poisson et celles nées avec la sirénomélie a eu un effet positif : elle a aidé les enfants souffrant de sirénomélie à se sentir fiers de leur ressemblance avec les êtres beaux et mythiques de notre passé ancien dont la réputation a persisté à travers les médias populaires jusqu'à nos jours.

Superbe représentation d'une sirène par Howard Pyle.


Sirènes & Mermen: Faits & Légendes

Avec la majeure partie de notre planète bleue recouverte d'eau, il n'est pas étonnant qu'il y a des siècles, les océans aient caché des créatures mystérieuses, notamment des serpents de mer et des sirènes. Les sirènes (sirènes et sirènes) sont, bien sûr, la version marine de légendes mi-humaines, mi-animales qui ont captivé l'imagination humaine pendant des siècles. Une source, les "Arabian Nights", a décrit les sirènes comme ayant "des visages de lune et des cheveux comme ceux d'une femme, mais leurs mains et leurs pieds étaient dans leur ventre et elles avaient des queues comme des poissons".

C.J.S. Thompson, ancien conservateur au Royal College of Surgeons of England, note dans son livre "The Mystery and Lore of Monsters" que "Les traditions concernant les créatures mi-humaines et mi-poissons existent depuis des milliers d'années, et le babylonien la divinité Era ou Oannes, le dieu-poisson est généralement représentée comme ayant une tête barbue avec une couronne et un corps semblable à celui d'un homme, mais de la taille vers le bas, il a la forme d'un poisson." La mythologie grecque contient des histoires du dieu Triton, le messager triton de la mer, et plusieurs religions modernes, dont l'hindouisme et le candomblé (une croyance afro-brésilienne) vénèrent encore aujourd'hui les déesses sirènes.

De nombreux enfants sont peut-être plus familiers avec la version Disney de "La Petite Sirène", une version quelque peu aseptisée d'un conte de fées de Hans Christian Andersen publié pour la première fois en 1837. Dans certaines légendes d'Écosse et du Pays de Galles, les sirènes se sont liées d'amitié - et même se sont mariées - avec des humains. Meri Lao, dans son livre « Seduction and the Secret Power of Women », note que « Dans les îles Shetland, les sirènes sont des femmes incroyablement belles qui vivent sous la mer, leur apparence hybride est temporaire, l'effet étant obtenu en revêtant la peau d'un poisson. Ils doivent faire très attention à ne pas le perdre en errant sur terre, car sans cela, ils ne pourraient pas retourner dans leur royaume sous-marin. "

Dans le folklore, les sirènes étaient souvent associées au malheur et à la mort, attirant les marins errants hors de leur trajectoire et même sur des hauts-fonds rocheux (les sirènes terrifiantes du film de 2011 "Pirates des Caraïbes : On Stranger Tides" sont plus proches des créatures légendaires que Disney's Ariel ).

Bien qu'ils ne soient pas aussi connus que leurs homologues féminins avenants, il y a bien sûr des hommes tritons – et ils ont une réputation tout aussi féroce pour invoquer des tempêtes, couler des navires et noyer des marins. Un groupe particulièrement redouté, les Blue Men of the Minch, habiterait dans les Hébrides extérieures au large des côtes écossaises. Ils ressemblent à des hommes ordinaires (à partir de la taille en tout cas) à l'exception de leur peau bleutée et de leurs barbes grises. La tradition locale prétend qu'avant d'assiéger un navire, les hommes bleus défient souvent son capitaine à un concours de rimes si le capitaine est assez rapide d'esprit et assez agile de langue pour vaincre les hommes bleus et sauver ses marins d'une tombe aquatique.

Les légendes japonaises ont une version de sirène appelée kappa. On dit qu'ils résident dans les lacs, les côtes et les rivières du Japon, ces esprits aquatiques de la taille d'un enfant semblent plus animaux qu'humains, avec des visages simiens et des carapaces de tortue sur le dos. Comme les hommes bleus, les kappa interagissent parfois avec les humains et les défient à des jeux d'adresse dans lesquels la pénalité pour perdre est la mort. On dit que les kappa ont un appétit pour les enfants et ceux qui sont assez fous pour nager seuls dans des endroits reculés, mais ils apprécient particulièrement les concombres frais.


Dix L'homme qui s'est envolé sur une chaise de jardin en ballon

Le trope classique dans les dessins animés où un homme est soulevé dans les airs par des ballons attachés à une chaise a une histoire réelle derrière lui. À San Pedro, en Californie, Larry Walters a été le premier homme à voler en utilisant rien d'autre qu'une chaise de jardin et 45 ballons météorologiques remplis d'hélium. Walters espérait voler à travers la chaîne de montagnes pour atteindre le désert de Mojave.

Un ami a filmé la tentative, que vous pouvez regarder en ligne. Le vol n'a été qu'à moitié réussi. Walters a réussi à atteindre 16 000 pieds et a volé pendant 45 minutes avant de s'empêtrer dans des lignes électriques. Heureusement, Walters a réussi à se mettre en sécurité indemne, mais les forces de l'ordre l'ont immédiatement arrêté pour avoir enfreint les règlements de l'aviation fédérale des États-Unis. Il a acquis une reconnaissance mondiale pour la cascade extravagante.

Depuis le vol pionnier en 1982, un nombre surprenant de personnes ont tenté de recréer l'avion fait maison. Il a également inspiré le film Danny Deckchair de 2003 et le sport extrême de la montgolfière en grappe.


L'histoire terrifiante de l'Inde Skeleton Lake

Il y a une chanson dans les traditions himalayennes qui raconte l'histoire d'un groupe d'étrangers qui ont gravi une montagne et, ce faisant, ont souillé un sanctuaire divin. La déesse de la montagne était si en colère qu'elle lança des grêlons sur les voyageurs et les tua tous. Juste une histoire, non ? Pas si vite, car en 1942, les soldats britanniques sont tombés sur plus de 200 squelettes humains dans les hauteurs de l'Himalaya. Ce n'est qu'environ 60 ans plus tard que nous avons examiné de plus près et avons appris que les corps étaient les restes de ces pèlerins originaux dont la mort prématurée avait inspiré l'histoire tragique.

L'été 1942 a été particulièrement chaud et lorsque la glace du lac Roopkund en Inde a fondu plus que d'habitude, cela a révélé les squelettes qui avaient été ensevelis dans la glace. Les troupes britanniques ont d'abord supposé que les restes avaient un lien avec la Seconde Guerre mondiale, mais quand ils ont déterminé qu'ils étaient trop vieux, ils sont passés à autre chose. Il se passait des choses plus importantes, après tout, et selon Atlas Obscur, ce n'est qu'en 2004 que les scientifiques ont déterminé que les restes dataient d'environ 850 après JC. tué par une tempête de grêle anormale, dont on se souviendra pendant des siècles dans une histoire traditionnelle.


Qu'est-ce qu'une sirène ?

La première représentation d'un être mi-humain mi-poisson dans la culture ancienne n'était pas du tout une sirène, mais un triton, Oannes. Considéré comme l'émissaire du dieu babylonien de l'eau et de la sagesse, la mythologie mésopotamienne le dépeint comme ayant une tête d'homme et un corps de poisson. Pendant la journée, il sortait de l'océan pour instruire l'humanité dans les sciences, l'écriture et les arts. La première référence connue à une sirène dans la mythologie antique s'est produite plusieurs milliers d'années plus tard, dans une légende qui remonte à l'Assyrie vers 1000 avant notre ère. Selon cette légende, la première sirène est née à la suite d'une histoire d'amour malheureuse entre une déesse, Atargatis, et son amant mortel. Après avoir accidentellement tué son partenaire, Atargatis s'est jetée dans l'eau, espérant se transformer en poisson pour échapper à sa honte et à son agonie. Cependant, sa beauté était trop puissante pour être complètement cachée par les eaux, et seule la moitié inférieure de son corps s'est transformée en poisson, la laissant avec le haut du corps d'une femme. Plus tard, l'idée d'un être mi-humain mi-poisson a souvent été explorée par les légendes de la Grèce antique et de la Rome, où la forme était attribuée à la fois aux divinités et aux monstres. Plusieurs dieux et demi-dieux de ces cultures ont passé leur vie dans l'océan, et leur nature amphibie signifiait qu'ils étaient souvent représentés dans les peintures et les sculptures comme ayant des parties ressemblant à des poissons.

L'une des influences les plus puissantes sur les représentations ultérieures de la sirène est venue d'Homère Odyssée, dans lequel le navire de son héros est presque attiré sur les rochers par le chant envoûtant des sirènes. Bien que les sirènes du Odyssée étaient mi-femme, mi-oiseau, le terme «sirène» est depuis devenu synonyme de sirènes, et au fil des ans, la nature meurtrière et la beauté enchanteresse des sirènes d'Homère sont devenues des traits caractéristiques des deux créatures dans de nombreuses cultures. Les sirènes du folklore britannique, par exemple, sont souvent associées à des catastrophes maritimes telles que des tempêtes, des naufrages et des noyades, ou agissent souvent comme des présages de ces périls. Dans de nombreux cas, on a dit que les sirènes attiraient intentionnellement les hommes vers une tombe aquatique dans d'autres, les sirènes ont accidentellement tué les marins dont elles étaient tombées amoureuses, oubliant l'incapacité de leurs amants à respirer sous l'eau alors qu'elles les traînaient sous les vagues. Dans d'autres versions du mythe, les sirènes sont moins vicieuses, elles ont le pouvoir d'accorder une grande richesse et même de contracter des mariages durables avec des hommes. La tradition chinoise parle de la capacité d'une sirène à pleurer des larmes de perles, tandis que d'autres histoires racontent que des humains ont été récompensés par un trésor en échange d'un acte de gentillesse envers une sirène. Selon le folklore de Cornouailles, une sirène écoutait le chant d'un enfant de chœur doué du rivage près d'une église du village de Zennor. Elle est tombée amoureuse du garçon, Matthew, et quand il a appris son amour, elle est allée vivre avec elle sous la mer dans une crique voisine. Aujourd'hui, les habitants de Zennor affirment que le couple peut encore parfois être entendu, chantant ensemble dans leur maison océanique.

Dans le passé, les sirènes n'étaient pas considérées comme une légende, mais plutôt comme étant aussi réelles que n'importe quelle autre créature marine que nous connaissons aujourd'hui. De nombreux marins et explorateurs célèbres ont affirmé avoir posé les yeux sur une sirène, y compris Christophe Colomb lors de son exploration du Nouveau Monde en 1493. D'autres ont encore prétendu posséder des preuves de l'existence des sirènes, et plusieurs spectacles de monstres et cirques des années 1800 comprenaient des sirènes, élaborés canulars qui impliquaient généralement des lamantins ou des humains souffrant d'une maladie rare connue sous le nom de sirénomélie, dans laquelle les jambes sont fusionnées dès la naissance. Le canular de sirène le plus célèbre de tous est peut-être celui de la « Sirène des Fidji », rendu célèbre par P.T. Barnum en 1842. La sirène de Barnum se composait de la tête et du torse d'un singe cousu sur la moitié arrière d'un poisson pour créer un cadavre macabre qu'il a exposé à New York avec un énorme succès. Même aujourd'hui, certains croient encore aux sirènes en 2009, il y a eu plusieurs rapports d'une sirène repérée au large des côtes d'Israël, ce qui a amené les autorités locales à offrir une récompense d'un million de dollars à quiconque pourrait prouver que les observations étaient réelles.

L'explication la plus probable de ces observations de sirènes rapportées par les marins passés et présents est la confusion avec d'autres créatures marines, en particulier le lamantin ou le dugong. Bien que l'on ne puisse pas dire que ces mammifères herbivores ont les caractéristiques traditionnelles d'une sirène, leur queue en forme de pagaie pourrait être confondue avec celle d'une sirène, et on ne sait pas comment plusieurs mois en mer peuvent affecter le jugement d'un homme. On pense que le rapport de Christophe Colomb sur l'observation de trois sirènes au large des côtes haïtiennes pourrait en fait constituer la première trace écrite de lamantins en Amérique centrale. Certes, leur beauté ne l'impressionnait pas, et il écrivait qu'elles étaient loin d'être aussi attrayantes que la légende l'avait laissé croire. Les lamantins et les dugongs appartiennent tous deux à l'ordre scientifique sirénie, qui reconnaît leur influence sur la légende des sirènes, les étiquetant ainsi d'après les sirènes homériques. Peut-être que la tendance des marins à confondre les lamantins et les dugongs avec des sirènes explique pourquoi les observations de sirènes ne sont plus aussi courantes qu'autrefois, car les lamantins et les dugongs sont menacés, les populations diminuant chaque année en raison du braconnage, de la perte d'habitat, des maladies et collisions mortelles avec des embarcations.

Les trois espèces de lamantins et le dugong étant considérés comme vulnérables à l'extinction selon la Liste rouge de l'UICN, nous risquons de perdre nos vraies sirènes. Le cinquième membre de l'ordre sirénien, la vache de mer de Steller, est déjà perdu pour nous, chassé jusqu'à l'extinction en 1768. Les beautés mi-femme, mi-poisson dont les histoires s'étendent sur plusieurs milliers d'années et d'innombrables cultures n'ont peut-être pas leur place dans la science, monde logique dans lequel nous vivons aujourd'hui, mais les créatures qui ont inspiré ces histoires, cependant, ont une place, et c'est à nous de nous assurer qu'elles restent une réalité, plutôt que de devenir une autre légende.


Contenu

Le mot Sirène est un composé du vieil anglais simple (mer), et Femme de ménage (une fille ou une jeune femme). [1] Le terme équivalent en vieil anglais était merewif. [2] Elles sont conventionnellement décrites comme belles avec de longs cheveux flottants. [1]

Les sirènes de la mythologie grecque (en particulier les Odyssée), conçu comme mi-oiseau et mi-femme, s'est progressivement déplacé vers l'image d'une femme à queue de poisson. Ce changement a peut-être commencé dès la période hellénistique, [4] mais est clairement évident dans les représentations de « sirènes » ressemblant à des sirènes dans les bestiaires chrétiens ultérieurs. [3] [un]

Certains attributs des sirènes d'Homère, tels que la séduction des hommes et leur belle chanson, se sont également attachés à la sirène. [3]

Il existe également des théories naturalistes sur les origines de la sirène, postulant qu'elles dérivent d'observations de lamantins, de dugongs ou même de phoques. [6] [7]

Mésopotamie et Méditerranée orientale

Des représentations d'entités avec des queues de poisson, mais le haut du corps des êtres humains apparaissent dans les œuvres d'art mésopotamiennes à partir de l'ancienne période babylonienne. [8] Ces chiffres sont généralement des sirènes, mais des sirènes apparaissent de temps en temps. [8] Le nom de la figure de la sirène peut avoir été kuliltu, signifiant "femme-poisson". [8] De telles figures ont été utilisées dans l'art néo-assyrien comme figures protectrices [8] et ont été montrées tant dans la sculpture monumentale que dans les petites figurines protectrices. [8]

Les premières histoires de sirènes connues sont apparues en Assyrie c. 1000 avant JC. La déesse Atargatis, mère de la reine assyrienne Sémiramis, aimait un mortel (un berger) et l'a tué sans le vouloir. Honteuse, elle a sauté dans un lac et a pris la forme d'un poisson, mais les eaux n'ont pas caché sa beauté divine. Par la suite, elle a pris la forme d'une sirène - humaine au-dessus de la taille, poisson en dessous - bien que les premières représentations d'Atargatis la montraient comme un poisson avec une tête et un bras humains, semblable au dieu babylonien Ea. [9] Les Grecs ont reconnu Atargatis sous le nom de Derketo. [10] Quelque temps avant 546 avant JC, le philosophe milésien Anaximandre a postulé que l'humanité était issue d'une espèce animale aquatique. Il pensait que les humains, qui commencent leur vie avec une enfance prolongée, n'auraient pas pu survivre autrement. [11] [12]

Il y a une légende de sirène attachée autour de la sœur d'Alexandre le Grand, mais cette légende est d'un tirage moderne (voir ci-dessous). [13] Au IIe siècle de notre ère, l'écrivain syrien hellénisé Lucien de Samosate (Sur la déesse syrienne, c'est-à-dire Atargatis) a déclaré qu'il avait vu une représentation phénicienne de Derketo/Atargatis comme une sirène, même si la déesse a été moulée dans une image qui était « entièrement une femme » dans la ville sainte. [b] Il mentionne également un tabou contre la consommation de poisson dans une région plus large, en raison de la croyance que Derketo assume une forme de poisson. [c] [14]

Dans son Histoire naturelle 9.4.9-11, Pline l'Ancien décrit de nombreuses observations de sirènes au large des côtes de la Gaule, notant que leurs corps étaient couverts d'écailles et que leurs cadavres s'échouaient fréquemment sur le rivage. Il commente que le gouverneur des Gaules a même écrit une lettre à l'empereur Auguste pour l'en informer. [15]

Mille et une nuits

Les Mille et une nuits La collection comprend plusieurs contes mettant en scène des "gens de la mer", tels que "Jullanâr le né de la mer et son fils le roi Badr Bâsim de Perse". [16] Contrairement aux représentations de sirènes dans d'autres mythologies, celles-ci sont anatomiquement identiques aux humains terrestres, ne différant que par leur capacité à respirer et à vivre sous l'eau. Ils peuvent (et le font) se croiser avec des humains terrestres, et les enfants de ces unions ont la capacité de vivre sous l'eau. Dans le conte « Abdullah le pêcheur et Abdullah le sirène », le protagoniste Abdullah le pêcheur acquiert la capacité de respirer sous l'eau et découvre une société sous-marine qui est décrite comme un reflet inversé de la société terrestre. La société sous-marine suit une forme de communisme primitif où les concepts comme l'argent et les vêtements n'existent pas. Dans "Les Aventures de Bulukiya", la quête du protagoniste Bulukiya pour l'herbe de l'immortalité le conduit à explorer les mers, où il rencontre des sociétés de sirènes. [16]

Grande-Bretagne et Irlande

La chapelle normande du château de Durham, construite vers 1078, possède probablement la plus ancienne représentation artistique d'une sirène en Angleterre. [17] On peut le voir sur un chapiteau orienté au sud au-dessus d'un des piliers de pierre normands d'origine. [18]

Les sirènes apparaissent dans le folklore britannique comme des présages malchanceux, à la fois prédisant un désastre et le provoquant. [19] Plusieurs variantes de la ballade Monsieur Patrick Spens représentent une sirène parlant aux navires maudits. Dans certaines versions, elle leur dit qu'ils ne reverront plus jamais la terre dans d'autres, elle prétend qu'ils sont près du rivage, ce qu'ils sont assez sages pour savoir que cela signifie la même chose. Les sirènes peuvent également être un signe de l'approche du mauvais temps, [20] et certaines ont été décrites comme de taille monstrueuse, jusqu'à 2 000 pieds (610 m). [19]

Les sirènes ont également été décrites comme capables de remonter les rivières jusqu'aux lacs d'eau douce. Dans une histoire, le Laird de Lorntie est allé aider une femme qu'il pensait se noyer dans un lac près de sa maison, un de ses serviteurs l'a tiré en arrière, l'avertissant qu'il s'agissait d'une sirène, et la sirène leur a crié qu'elle l'aurait tué s'il n'y avait pas son serviteur. [21] Mais les sirènes pourraient parfois être plus bénéfiques, par exemple en enseignant aux humains des remèdes contre certaines maladies. [22] Les sirènes ont été décrits comme plus sauvages et plus laids que les sirènes, avec peu d'intérêt pour les humains. [23]

Selon la légende, une sirène est venue dans le village cornouaillais de Zennor où elle avait l'habitude d'écouter le chant d'un choriste, Matthew Trewhella. Les deux sont tombés amoureux et Matthew est allé avec la sirène chez elle à Pendour Cove. Les nuits d'été, on entend les amants chanter ensemble. A l'église de Saint Senara à Zennor, il y a une célèbre chaise décorée d'une sculpture de sirène qui a probablement six cents ans. [24]

Certains contes ont soulevé la question de savoir si les sirènes avaient des âmes immortelles, répondant par la négative. [25]

Dans la tradition irlandaise, la figure de Lí Ban apparaît comme une sirène sanctifiée, mais elle était un être humain transformé en sirène. Après trois siècles, quand le christianisme était venu en Irlande, elle a été baptisée. [26] La sirène irlandaise est appelée merrow dans des contes tels que "Lady of Gollerus" publiés au 19ème siècle. Dans la mythologie écossaise, un cesser est une sirène d'eau douce, bien que peu de choses à côté du terme aient été préservées dans le folklore. [27]

Les sirènes de l'île de Man, connues sous le nom de ben-varrey, sont considérés comme plus favorables aux humains que ceux des autres régions, [28] avec divers comptes d'assistance, de cadeaux et de récompenses. Une histoire raconte l'histoire d'un pêcheur qui a ramené une sirène échouée dans la mer et a été récompensé par l'emplacement d'un trésor. Un autre raconte l'histoire d'une petite sirène qui a volé une poupée à une petite fille humaine, mais a été réprimandée par sa mère et renvoyée à la fille avec un cadeau d'un collier de perles pour expier le vol. Une troisième histoire raconte l'histoire d'une famille de pêcheurs qui offrait régulièrement des pommes à une sirène et était récompensée par la prospérité. [28]

Europe de l'Ouest

Une créature ressemblant à une sirène d'eau douce du folklore européen est Mélusine. Elle est parfois représentée avec deux queues de poisson, ou avec le bas du corps d'un serpent. [29]

Le traité de l'alchimiste Paracelse Un livre sur les nymphes, les sylphes, les pygmées et les salamandres, et sur les autres esprits (1566) a engendré l'idée que l'élémentaire de l'eau (ou l'esprit de l'eau) pourrait acquérir une âme immortelle en se mariant avec un humain, ce qui a conduit à l'écriture de la nouvelle de De la Motte Fouqué Ondine, et finalement au conte de sirène littéraire le plus célèbre de tous, le conte de fées de Hans Christian Andersen, "La Petite Sirène". [30]

Une statue de renommée mondiale de la Petite Sirène, basée sur le conte de fées d'Andersen, se trouve à Copenhague, au Danemark, depuis août 1913, avec des copies dans 13 autres endroits dans le monde, dont près de la moitié en Amérique du Nord. [31] [32] [33]

À l'époque romane, les sirènes étaient souvent associées à la luxure. [34] [35]

Grèce byzantine et ottomane

La conception de la sirène en tant que créature semblable à une sirène et en partie semblable à un oiseau, a persisté dans la Grèce byzantine pendant un certain temps. [36] Le Physiologue a commencé à changer l'illustration de la sirène comme celle d'une sirène, comme dans une version datée du 9ème siècle. [5] Alors que le dictionnaire grec byzantin du Xe siècle Suda favorisait encore la description aviaire. [37] [38]

Il existe une légende grecque moderne selon laquelle la sœur d'Alexandre le Grand, Thessalonique, n'est pas morte et s'est transformée en sirène (grec : γοργόνα ) après sa mort, vivant dans la mer Égée. Elle poserait aux marins sur n'importe quel navire qu'elle rencontrerait une seule question : « Le roi Alexandre est-il vivant ? (grec : « Ζει ο Βασιλεύς Αλέξανδρος » ), auquel la réponse correcte était : « Il vit, règne et conquiert le monde » (grec : « Ζει και βασιλεύει και τον κόσμον κυριεύει »). [13] Cette réponse lui ferait plaisir, et elle calmerait en conséquence les eaux et ferait ses adieux au navire. Toute autre réponse la mettrait en colère, et elle provoquerait une terrible tempête, condamnant le navire et tous les marins à bord. [39] Cette légende dérive d'un roman d'Alexandre intitulé le Phyllada tou Megaléxandrou (Φυλλάδα του Μεγαλέξανδρου) datant de la période de la Grèce ottomane, [13] imprimé pour la première fois en 1680. [40]

L'Europe de l'Est

Les rusalkas sont le pendant slave des sirènes et naïades grecques. [41] La nature des rusalkas varie selon les traditions populaires, mais selon l'ethnologue D.K. Zelenin, ils partagent tous un élément commun : ce sont les esprits agités des morts impurs. [41] Ce sont généralement les fantômes de jeunes femmes décédées de mort violente ou prématurée, peut-être par meurtre ou suicide, avant leur mariage et surtout par noyade. On dit que les Rusalka habitent les lacs et les rivières. Elles apparaissent comme de belles jeunes femmes avec de longs cheveux vert pâle et une peau pâle, suggérant un lien avec les mauvaises herbes flottantes et les journées passées sous l'eau à la lumière du soleil faible. On peut les voir après la tombée de la nuit, dansant ensemble sous la lune et appelant les jeunes hommes par leur nom, les attirant vers l'eau et les noyant. La caractérisation des rusalkas comme à la fois souhaitable et perfide est répandue en Russie, en Ukraine et en Biélorussie, et a été soulignée par les auteurs russes du XIXe siècle. [42] [43] [44] [45] Le plus connu des opéras du grand compositeur nationaliste tchèque Antonín Dvořák est Rusalka.

Dans Sadko (russe : Садко ), une épopée slave orientale, le personnage principal—un aventurier, marchand et gusli musicien de Novgorod - vit quelque temps dans la cour sous-marine du "Sea Tsar" et épouse sa fille, Chernava, avant de finalement rentrer chez lui. Le conte a inspiré des œuvres telles que le poème Sadko [46] d'Alexei Tolstoï (1817-1875), l'opéra Sadko composé par Nikolai Rimsky-Korsakov, et la peinture par Ilya Repin.

Chine

Les sirènes sont mentionnées dans le Shanhaijing (Classique des montagnes et des mers) compilation de géographie et de mythologie chinoises, datant du IVe siècle av.

Les jiaoren (鮫人) ou "peuple requin" [49] sont mentionnés dans le Bowuzhi (c. 290 CE) [50] [d] et un certain nombre d'autres textes, [51] y compris le Shuyi-ji [zh] "Records of Strange Things" (début du 6ème siècle de notre ère). [52]

Observations en Chine

Les Yuezhong jianwen (Wade–Giles : Yueh-chung-chieh-wen le "Seens and Heards", ou "Jottings on the South of China", 1730) contient deux récits concernant les sirènes. Dans le premier, un homme capture une sirène ( 海女 « femme de la mer ») sur le rivage de l' île de Lantau ( Wade–Giles : Taiyü-shan ). Elle a l'air humaine à tous égards, sauf que son corps est couvert de poils fins de plusieurs couleurs. Elle ne peut pas parler, mais il la ramène à la maison et l'épouse. Après sa mort, la sirène retourne à la mer où elle a été retrouvée. Dans la deuxième histoire, un homme voit une femme allongée sur la plage alors que son navire était ancré au large. À y regarder de plus près, ses pieds et ses mains semblent être palmés. Elle est portée à l'eau et exprime sa gratitude envers les marins avant de s'éloigner à la nage. [53] [54]

Corée

La Corée est bordée de trois côtés par la mer. Dans certains villages près de la mer en Corée, il y a des histoires mystérieuses sur les sirènes. Les sirènes ont des caractéristiques tout comme les humains. Kim Dam Ryeong, qui était maire de la ville, a sauvé quatre sirènes capturées d'un pêcheur, comme indiqué dans le Eou yadam (histoires officieuses). [55] In Dongabaek Island of Busan, there's a tale of Princess Hwang-ok from the kingdom of Naranda, a mythical undersea kingdom of mermaids this tale is based on the historical Heo Hwang-ok from India. [56] Another tale concerns a mermaid named Sinjike (Korean: 신지끼 ) who warned fishermen of impending storms by singing and throwing rocks into the sea from Geomun Island. The island's residents believed her to be goddess of the sea and that she could predict the weather. [57]

Japon

The Japanese ningyo ( 人魚 , literally "human-fish") has been glossed as a being that is usually part human female and part fish, but a noted dictionary (Kojien) modified the definition to part human, without the gender distinction. [58]

In certain prominent depictions, the ningyo is not quite half-female, but has a human female head resting on a fish-like body. [59] An example is shown right, published in a kawaraban [ja] news flier dated 5th month of Bunka 2 (1805). It was said to have a pair of golden horns, a red belly, three eyes on each side of its torso, and a carp-like tail end. [59] [60] This mermaid purportedly measured 3 jō 5 shaku or 10.6 metres (35 ft) and required 450 rifles to take down. [60] [61] The place of capture was Yokata-ura, in what is now Toyama Bay. [59] [60] [e]

UNE ningyo might be counted as a yōkai since it is included in Toriyama Sekien's Hyakki Yagyō séries. [63] A particular gender is not clear here, as it is only given as a being with "a human face, a fish body", and Sekien equates the nigyo to the Di peiople or Diren [zh] , [63] which are described in the Classic of Mountains and Seas and translated as the Low People". [64] [65]

A famous ningyo legend concerns the Yaobikuni ( 八百比丘尼 ) who is said to have partaken of the flesh of a merfolk and attained miraculous longevity and lived for centuries. It is not discernible whether the flesh was a female a pair of translators call it a "flesh of a mermaid" in one book, [66] but merely a "strange fish with a human face" in another. [67]

Asie du sud est

In Thailand, Suvannamaccha is a daughter of Tosakanth appearing in the Thai and other Southeast Asian versions of Ramayana. [68] She is a mermaid princess who tries to spoil Hanuman's plans to build a bridge to Lanka but falls in love with him instead. [69]

In Cambodia, she is referred as Sovanna Maccha, a favorite for Cambodian audiences. [70]

In the Javanese culture of Indonesia, Nyai Roro Kidul is a sea goddess and the Queen of the Southern Seas. She has many forms, where in her mermaid form, she is called Nyai Blorong. [71]

In the Philippines, mermaid concepts differ per ethnic group. Among the Pangasinense, the Binalatongan mermaid is a Queen of the sea who married the mortal Maginoo Palasipas and ruled humanity for a time. [72] Among the Ilocano, mermaids were said to have propagated and spread through the union of the first Serena and the first Litao, a water god. [72] Among the Bicolano, mermaids were referred as Magindara, known for their beautiful voice and vicious nature. [73] Among the Sambal, mermaids called Mambubuno are depicted as having two fins, instead of one. The general term for mermaid among all ethnic groups is Sirena. [74]

Hinduism

Suvannamaccha (lit. golden mermaid) is a daughter of Ravana that appears in the Cambodian and Thai versions of the Ramayana. She is a mermaid princess who tries to spoil Hanuman's plans to build a bridge to Lanka but falls in love with him instead. She is a popular figure of Thai folklore. [75]

Afrique

Mami Water (Lit. "Mother of the Water") are water spirits venerated in west, central and southern Africa, and in the African diaspora in the Caribbean and parts of North and South America. They are usually female, but are sometimes male. They are regarded as diabolical beings, and are often femme fatale, luring men to their deaths. [76] The Persian word "برایم بمان" or "maneli" means "mermaid". [77]

In Zimbabwe mermaids are known as "njuzu". They are believed to be solitary and occupy one body of water. Individual njuzu may be benevolent or malicious. Angry njuzu may be blamed for unexpected misfortunes, such as bad weather, or the sudden disappearance of people. Benevolent njuzu are thought to reside in peaceful lakes or rivers. If a person goes missing near such lakes or rivers, he or she may have been taken by the njuzu. To obtain the person's release, local elders will brew beer as a propitiatory offering, and ask the njuzu to return the person alive. Those seeking the person's release are not supposed to cry or shed tears. If the njuzu releases the person, he or she will become, or be regarded as a n'anga, or traditional healer, with knowledge of herbs, medicinal plants, and cures.

Autre

The Neo-Taíno nations of the Caribbean identify a mermaid called Aycayia [78] [79] with attributes of the goddess Jagua and the hibiscus flower of the majagua tree Hibiscus tiliaceus. [80] In modern Caribbean culture, there is a mermaid recognized as a Haitian vodou loa called La Sirene (lit. "the mermaid"), representing wealth, beauty and the orisha Yemaya.

Examples from other cultures are the jengu of Cameroon, the iara of Brazil and the Greek oceanids, nereids and naiads. The ningyo is a fishlike creature from Japanese folklore, and consuming its flesh bestows remarkable longevity. Mermaids and mermen are also characters of Philippine folklore, where they are locally known as sirena et siyokoy respectivement. [81] The Javanese people believe that the southern beach in Java is a home of Javanese mermaid queen Nyi Roro Kidul. [82] The myth of "Pania of the Reef", a well known tale of Māori mythology, has many parallels with stories of sea-people in other parts of the world.

According to Dorothy Dinnerstein's book The Mermaid and the Minotaur, human-animal hybrids such as mermaids and minotaurs convey the emergent understanding of the ancients that human beings were both one with and different from animals:

[Human] nature is internally inconsistent, that our continuities with, and our differences from, the earth's other animals are mysterious and profound and in these continuities, and these differences, lie both a sense of strangeness on earth and the possible key to a way of feeling at home here. [83]

In 1493, sailing off the coast of Hispaniola, Christopher Columbus spotted three sirens or mermaids (Spanish: serenas) which he said were not as beautiful as they are represented, due to some masculine features in their faces, but these are considered to be sightings of manatees. [84] [85]

During Henry Hudson's second voyage, on 15 June, 1608, members of his crew reported sighting a mermaid in the Arctic Ocean, either in the Norwegian or Barents Seas. [86] As well, the logbook of Blackbeard, an English pirate, records that he instructed his crew on several voyages to steer away from charted waters which he called 'enchanted' for fear of merfolk or mermaids, which Blackbeard himself and members of his crew reported seeing. [ douteux - discuter ] [87] [ failed verification ] These sightings were often recounted and shared by sailors and pirates who believed that mermaids brought bad luck and would bewitch them into giving up their gold and dragging them to the bottom of the sea. Two sightings were reported in Canada near Vancouver and Victoria, one from sometime between 1870 and 1890, the other from 1967. [88] [89] A Pennsylvania fisherman reported five sightings of a mermaid in the Susquehanna River near Marietta in June 1881. [90]

In August 2009, after dozens of people reported seeing a mermaid leaping out of Haifa Bay waters and doing aerial tricks, the Israeli coastal town of Kiryat Yam offered a $1 million award for proof of its existence. [91]

In February 2012, work on two reservoirs near Gokwe and Mutare in Zimbabwe stopped when workers refused to continue, stating that mermaids had hounded them away from the sites. It was reported by Samuel Sipepa Nkomo, the water resources minister. [92]

Hoaxes and show exhibitions

A celebrated example of mermaid hoax was the Fiji mermaid exhibited in London in 1822 and later in America by P. T. Barnum in 1842, [93] in this case an investigator claims to have traced the mermaid's manufacture to a Japanese fisherman. [94] Although billed as a "mermaid", this has also been bluntly referred to as a "Barnum's merman" in one piece of journalism. [95]

A similar fake "mermaid" at the Horniman Museum [96] has also been reassessed by another curator as a "merman". [97] DNA testing was inconclusive as to species (and nothing on gender was disclosed), but despite being catalogued as a "Japanese Monkey-fish", it was determined to contain no monkey parts, but only the teeth, scales, etc. of fish. [97]

Fake mermaids made in China and the Malay archipelago out of monkey and fish parts were imported into Europe by Dutch traders since the mid-16th century, and their manufactures are thought to go back earlier. [98] The equivalent industry in Europe was the Jenny Haniver made from dried rays. [99]

In the middle of the 17th century, John Tradescant the elder created a wunderkammer (called Tradescant's Ark) in which he displayed, among other things, a "mermaid's hand". [100]

Scientific inquiry

The topic of mermaids in earnest has arisen in several instances of scientific scrutiny, including a biological assessment of the unlikelihood of the supposed evolutionary biology of the mermaid on the popular marine science website DeepSeaNews. Five of the primary reasons listed as to why mermaids do not fit current evolutionary understanding are:

  • thermoregulation (adaptations for regulating body heat)
  • evolutionary mismatch
  • reproductive challenges
  • digestive differences between mammals and fish
  • lack of physical evidence. [101]

Mermaids were also discussed tongue-in-cheek in a scientific article by University of Washington emeritus oceanographer Karl Banse. [102] His article was written as a parody, [103] but mistaken as a true scientific exposé by believers as it was published in a scientific journal.

The best-known example of mermaids in literature is probably Hans Christian Andersen's fairy tale, "The Little Mermaid", first published in 1837. [30] The title character, youngest of the Merman-king's daughters, must wait her turn to reach the age when she will be allowed to emerge from the sea and sit on a rock, there to observe the upper world. The mermaid falls in love with a human prince, [f] and also longs for an eternal soul like humans, despite the shorter life-span. The two cravings are intertwined: only by achieving true love will her soul bind with a human's and become everlasting. But the mermaid's fish-tail poses an insurmountable obstacle for enticing humans, and the sea-witch offers a potion to transform into human form, at a price (the mermaid's tongue and beautiful voice). The mermaid endures the excruciating pain of having human legs, and despite her inability to speak, almost succeeds in wedding the prince, but for a twist of fate. [g] The mermaid is doomed unless she stabs the prince with a magic knife before his marriage. But she does not have the resolve and dies the mermaid way, dissolving into foam. [104]

Andersen's works has been translated into over 100 languages. [105] The mermaid (as conceived by Andersen) is similar to an Undine, a water nymph in German folklore who could only obtain an immortal soul by marrying a human being. [106] Andersen's heroine inspired a bronze sculpture in Copenhagen harbour and influenced Western literary works such as Oscar Wilde's The Fisherman and His Soul and H.G. Wells' The Sea Lady. [107] Sue Monk Kidd wrote a book called The Mermaid Chair loosely based on the legends of Saint Senara and the mermaid of Zennor.

Sculptures and statues of mermaids can be found in many countries and cultures, with over 130 public art mermaid statues across the world. Countries with public art mermaid sculptures include Russia, Finland, Lithuania, Poland, Romania, Denmark, Norway, England, Scotland, Ireland, Germany, the Netherlands, Belgium, France, Spain, Italy, Austria, Switzerland, Greece, Turkey, India, China, Thailand, South Korea, Japan, Guam, Australia, New Zealand, Brazil, Ecuador, Colombia, Mexico, the Cayman Islands, Mexico, Saudi Arabia (Jeddah), the United States (including Hawaii and the U.S. Virgin Islands) and Canada. [108] Some of these mermaid statues have become icons of their city or country, and have become major tourist attractions in themselves. La petite Sirène statue in Copenhagen is an icon of that city as well as of Denmark. The Havis Amanda statue symbolizes the rebirth of the city of Helsinki, capital of Finland. The Syrenka (mermaid) is part of the coat of Arms of Warsaw, and is considered a protector of Warsaw, capital of Poland, which publicly displays statues of their mermaid.

Musical depictions of mermaids include those by Felix Mendelssohn in his Fair Melusina overture and the three "Rhine daughters" in Richard Wagner's opera Der Ring des Nibelungen. Lorelei, the name of a Rhine mermaid immortalized in the Heinrich Heine poem of that name, has become a synonym for a siren. The Weeping Mermaid is an orchestral piece by Taiwanese composer Fan-Long Ko. [109]

An influential image was created by John William Waterhouse, from 1895 to 1905, entitled A Mermaid. An example of late British Academy style artwork, the piece debuted to considerable acclaim (and secured Waterhouse's place as a member of the Royal Academy), but disappeared into a private collection and did not resurface until the 1970s. It is currently once again in the Royal Academy's collection. [110] Mermaids were a favorite subject of John Reinhard Weguelin, a contemporary of Waterhouse. He painted an image of the mermaid of Zennor as well as several other depictions of mermaids in watercolour.

Film depictions include Miranda (1948), Night Tide (1961), the romantic comedy Splash (1984), and Bleu vert (2006). A 1963 episode of the television series Route 66 entitled "The Cruelest Sea" featured a mermaid performance artist working at Weeki Wachee aquatic park. Mermaids also appeared in the popular supernatural drama television series Charmed, and were the basis of its spin-off series Sirène. Dans She Creature (2001), two carnival workers abduct a mermaid in Ireland c. 1900 and attempt to transport her to America. Le film Pirates des Caraïbes: La Fontaine de jouvence mixes old and new myths about mermaids: singing to sailors to lure them to their death, growing legs when taken onto dry land, and bestowing kisses with magical healing properties.

Disney's musical animated version of Andersen's tale, La petite Sirène, was released in 1989. [111] [112] Notable changes to the plot of Andersen's story include the religious aspects of the fairy tale, including the mermaid's quest to obtain an immortal soul. The sea-witch herself replaces the princess to whom the prince becomes engaged, using the mermaid's voice to prevent her from obtaining the prince's love. However, on their wedding day the plot is revealed and the sea-witch is vanquished. The knife motif is not used in the film, which ends with the mermaid and the prince marrying. [113]

Hayao Miyazaki's Ponyo is an animated film about a ningyo who wants to become a human girl with the help of her human friend Sosuke.

The Australian teen dramedy H2O: Just Add Water chronicles the adventures of three modern-day mermaids along the Gold Coast of Australia.

Heraldry

In heraldry, the charge of a mermaid is commonly represented with a comb and a mirror, [114] [115] and blazoned as a "mermaid in her vanity". [116] In addition to vanity, mermaids are also a symbol of eloquence. [117]

Mermaids appear with greater frequency as heraldic devices than mermen do. A mermaid appears on the arms of the University of Birmingham, in addition to those of several British families. [115]

A mermaid with two tails is referred to as a melusine. Melusines appear in German heraldry, and less frequently in the British version. [115]

A shield and sword-wielding mermaid (Syrenka) is on the official coat of arms of Warsaw. [118] Images of a mermaid have symbolized Warsaw on its arms since the middle of the 14th century. [119] Several legends associate Triton of Greek mythology with the city, which may have been the origin of the mermaid's association. [120]

The Cusack family crest includes a mermaid wielding a sword, as depicted on a memorial stone for Sir Thomas Cusack (1490–1571). [121] [122]

The city of Norfolk, Virginia, also uses a mermaid as a symbol. The personal coat of arms of Michaëlle Jean, a former Governor General of Canada, features two mermaids as supporters. [123]

Interest in mermaid costuming has grown alongside the popularity of fantasy cosplay as well as the availability of inexpensive monofins used in the construction of mermaid costumes. These costumes are typically designed to be used while swimming, in an activity known as mermaiding. Mermaid fandom conventions have also been held. [124] [125]

The Ama are Japanese skin divers, predominantly women, who traditionally dive for shellfish and seaweed wearing only a loincloth and who have been in action for at least 2,000 years. Starting in the twentieth century, they have increasingly been regarded as a tourist attraction. [126] They operate off reefs near the shore, and some perform for sightseers instead of diving to collect a harvest. They have been romanticized as mermaids. [127]

Professional female divers have performed as mermaids at Florida's Weeki Wachee Springs since 1947. The state park calls itself "The Only City of Live Mermaids" [128] and was extremely popular in the 1960s, drawing almost one million tourists per year. [129] Most of the current performers work part-time while attending college, and all are certified Scuba divers. They wear fabric tails and perform aquatic ballet (while holding their breath) for an audience in an underwater stage with glass walls. Children often ask if the "mermaids" are real. The park's PR director says "Just like with Santa Claus or any other mythical character, we always say yes. We're not going to tell them they're not real". [130]


By Cara Liebowitz

I am a mermaid. I have always been a mermaid.

As someone with cerebral palsy, my legs have always been somewhat questionable. On land, they could tire at any moment, prompting me to sit down wherever I happened to be, even if that was the floor of a department store. They could (and did) cause me to trip and fall with alarming regularity. On land, my legs were a liability.

The water was different. The local YMCA had private swimming lessons available at a discount for children with disabilities, and my parents enrolled me in lessons before I even started kindergarten. My body did things in the water that it could never do out of it. I could kick, albeit with reduced strength. I could hop on one foot, a skill my physical therapists never quite succeeded in transferring to land. I even spent a summer learning how to do a backflip in the water. The water supported me in a way no brace ever did. I wasn’t afraid of falling in the water.

I was bon at swimming like I wasn’t good at walking. I repeatedly won the gold medal for the 25-meter breaststroke at the Empire State Games for the Physically Challenged. At crip camp, I was one of the precious few campers afforded the privilege of going into the deep end, a handy escape route when the boys were intent on dunking me. Even now, years after I’ve swum in any formal capacity, I go to Aqua Fit class at LA Fitness on Saturday mornings and feel the water welcome me. No matter how long I go without being in the water, I’m still a mermaid.

Mermaids, to me, are fundamentally disabled. Like wheelchairs, crutches, or prosthetics, mermaid tails aid movement and facilitate freedom. In the water, tails allow mermaids to do anything imaginable. But on land, without their tails, mermaids are at a loss, quite literally unsure of their footing. Like many humans, mermaids move through the world in a different way. It is only in an environment that was not built for us that some of our differences become disabling. Whether that environment is steps or dry land doesn’t really matter: disability is disability all the same.

Mermaid mythology has become so entwined with disability that the medical term for “complete or partial fusion of the lower limbs” is sirenomelia—sirens being a synonym in some myths for what we typically think of as mermaids.¹ Similarly, another term, “The Curse of Ondine,” used to label a medical condition—in this case a form of sleep apnea called congenital central hypoventilation syndrome—hails from an early myth that may have been a predecessor to the myth of the mermaid. A water nymph named Ondine punishes her two-timing husband by cursing him to stop breathing the moment he falls asleep.² In the original story of “The Little Mermaid” by Hans Christian Andersen, the little mermaid must endure pain as punishment for her ambition even before she bargains for a human soul. Her grandmother orders oysters to attach themselves to the mermaid’s tail before she ascends to the surface of the water to observe the human world. When the mermaid complains that the oysters hurt her, her grandmother is unmoved. “Pride must suffer pain,” she tells her granddaughter. Later, the little mermaid pays an even steeper price for her desire: though she is granted human legs, she is cursed to feel pain like “treading upon sharp knives” every time she takes a step ( the story makes sure to repeatedly highlight her graceful walk, even as walking causes her pain). With all of these connections between mermaids and disability, it’s no wonder that the late disabled historian Paul Longmore suggested that mermaids could be used to recast prevailing notions of disability in a lens of empowerment.

Modern fantasy media, however, has usually been reluctant to make the explicit connection between mermaids and disability. A spate of movies and TV shows in the last several decades, like H2O et Bleu vert, present mermaids as traditionally beautiful young girls who are just as graceful with legs as they are with tails. In the Disney retelling of La petite Sirène, Ariel is initially unsure of what to do with her legs, but once she gets the hang of walking, she could pass for any able-bodied woman, with no mention of the pain that cursed her in the original story. Even Ariel’s missing voice is treated as more of a plot device meant to motivate her into a traditional heterosexual romance than a disability. Considering that most modern mermaid images are thin, white, and extraordinarily feminine, I can’t help but wonder if the unwillingness to link mermaids with disability in the popular imagination has partly to do with the fundamental conception of mermaids as sex objects who exist as temptresses to men. Disability, like fatness, queerness, and other marginalizations, is fundamentally incompatible with sexiness in the ableist gaze of Western society.

It wasn’t until I read the incredible works of Seanan McGuire that I felt fantasy had finally acknowledged what I had known for years. Seanan McGuire’s October Daye urban fantasy series features several mermaids as important side characters, most notably Dianda Lorden, the lovably violent ruler of an undersea demesne. When the titular October—Toby—meets Dianda for the first time, they’re both on land. And yet instead of waltzing around on land like she doesn’t usually have fins, Dianda is using a wheelchair with her fins on full display. Dianda says, “Legs are tiring when the water is distant. I need to save my strength.”³ When I first read that, my jaw dropped. Here was explicit confirmation of a truth earlier mermaid stories dared not acknowledge. Throughout the series, Dianda’s wheelchair is often referred to casually as just another part of her. At a kingdom-wide event, an accessible space in the audience is saved for her. Her husband supports her when she has trouble navigating the stairs. Dianda is disabled because she’s a mermaid, and on land, she’s navigating a world not made for her, just like all disabled people do.

McGuire never lets the reality of disability slip past her when discussing mermaids, even across series. Her novella Rolling in the Deep also focuses on murderous mermaids, though much different than Dianda Lorden. The mermaids of Rolling in the Deep and its full-length sequel Into the Drowning Deep are carnivorous, ghastly creatures who focus on death and destruction. The books feel more and more like a bloodbath with every passing page. Cependant, Rolling in the Deep also features a troupe of performing “mermaids” as part of the mockumentary that forms the premise for the book. Two of those mermaids use wheelchairs, and mostly keep their costume fins on, even when not in the water. (As a side note, one of those mermaids is based on Teal Scherer, star of the webseries “My Gimpy Life”). The head of the troupe, Sunnie, explains it this way: “We’ve found… that people talk one way to a woman who doesn’t stand up because she’s a mermaid, and another way to a woman who doesn’t stand up because her legs are not quite up to factory standards… As far as we’re concerned, they’re mermaids.” Once again, mermaids are linked to disability and the complicated realities of ableism. 4 As long as people can dismiss those whose legs don’t work well on land as fantastical, fictional creatures, they won’t have to face the ugly truth that disabled people exist. Not only that, but disabled people exist as perfectly ordinary humans who are not special or inspirational, just navigating a world not made for them.

In McGuire’s short story “Each to Each” for Lightspeed Magazine, this encapsulation of the social model of disability within a fantastical premise is the most explicit. In the near future, women are recruited to become “military mermaids,” genetically and surgically altered in steps to resemble sea creatures in order to be most effective in the water. Yet, even as their bodies change, the women are expected to “pass” for typical as long as possible. They stuff their feet into boots even as their feet transform into fins, and are expected to speak verbally even when it is difficult to speak through air instead of water. Those who have fully transformed, who spend their time in the water and cannot even approximate “normal” human ways of moving and interacting, clearly make “drysiders” uncomfortable. But in the water, the women are able to move smoothly and freely, and communicate efficiently with each other without the need for verbal speech. Rather than using metaphor to shy away from tackling the realities of disability and ableism, as so many modern mermaid media does, Seanan McGuire uses metaphor to tell stories À propos disability. She understands that using fantasy as a vehicle to highlight real-world issues around disability can ultimately lead to increased acceptance, and maybe even social change.

What makes Seanan McGuire so good at filling in the holes of fantasy with the disability stories the genre has been missing? The answer is simple: she’s one of us. Seanan McGuire has spoken at length about her disabilities, including her chronic pain and need to use a motorized scooter at some large cons. She also identifies as neuroatypical. I didn’t find out that Seanan McGuire was disabled until I’d already fallen in love with her writing, but I shouldn’t have been surprised. A disabled author finally gave me the disabled mermaids I’d been yearning for. If we had more disabled authors like Seanan McGuire writing powerfully and authentically about disability, maybe we’d see more representation in fantasy and science fiction. Maybe we wouldn’t feel so much like there’s no place for disabled bodyminds in worlds of magic and technology.

Seanan McGuire is on the frontier of a new revolution in fantasy—a disability revolution. If fantasy authors and creators can conceptualize mermaids (and other forms of mythical creatures) as fundamentally disabled, there’s no end to the potential for great storytelling and social commentary. Perhaps more importantly, children with disabilities can grow up knowing that there is a place for them, even in fictional worlds. Ariel sings, “Legs are required for jumpin’, dancin’.” I have to disagree. I’ve found that you can dance just as well with fins—or a wheelchair—as you can with legs. Somehow, I think Seanan McGuire and her characters would agree.

¹ Kallen, B., et al. “The cyclops and the mermaid: an epidemiological study of two types of rare malformation.” Journal of Medical Genetics (1992), 30-35.

² Skye Alexander. “The Curse of Ondine.” Mermaids: The Myths, The Legends, and Lore (Adams Media, 2012), 20.

³ Seanan McGuire. One Salt Sea (DAW Books, Inc., 2011).

4 Mira Grant. Rolling In the Deep. (Subterranean Press, 2015).


L'eau

The story of Undine is soaked in water (pun intended). Fisherman&aposs daughter is lost at the river, Undine knocks at the door of her future foster parents all wet, she plays with water all the time, Huldbrand comes to her new home thanks to the storm and the flood is the reason to keep him close to her for several days until he proposes her.

Rain conveniently leads a priest right in time to marry the young couple, even uncle Kuhleborn sometimes appears in the form of a brook. When the knight betrays her, Undine retreats in the river and the water is the place where the unfaithful husband finds his punishment - right after her sweet wet kiss.

Le saviez-vous?

A rare medical condition called congenital central hypoventilation syndrome is known as Ondine&aposs (Ondine is another name of Undine) curse.

It is a situation where a patient doesn&apost control his or her breathing automatically.

Such patient can suffocate in the sleep and in several versions of Undine she warns Huldbrand not to fall asleep, because he can stop breathing, just like at very passionate kiss.

Water with its unrivaled importance for live and ability to kill is a perfectly natural element for romantic artists. It&aposs an element of metamorphosis, formed as ice, running water or vapor, and the main element from which all living creatures are created. Humans are made approximately 70 percent of water and water spirits of probably even more. We all know through how many changes Undine went, don&apost we?

Les Ondines, vintage post card by Marcel Rieder


What happened to the Feejee Mermaid?

Upon its return from Charleston, the Feejee Mermaid was again displayed at Barnum's American Museum in New York. According to Boese, in 1859, Barnum took the mermaid on tour to London, where it again proved a popular attraction. When Barnum returned to the United States, the Feejee Mermaid took up residence at Kimball's museum in Boston. That is its last known location.

In the early 1800s, Kimball's museum burned down. It is unclear whether the Feejee Mermaid was destroyed in the fire or rescued. According to Bondeson, some sources report that it was retrieved from the debris. In 1897, Kimball's heirs donated a fake mermaid to Harvard University's Peabody Museum. It is still there today, but it is still unknown if it is the original Feejee Mermaid.

"The Peabody has no solid documentation that their mermaid was the one that Barnum rented from Moses Kimball," Saint-Pierre said. "Kimball did exhibit mermaids at later times, so it could be that the mermaid is a later one. … It could certainly be argued that its rather good condition indicates it was a later version, not as well travelled as the original Fejee Mermaid."

The mermaid at the Peabody also looks significantly different from the Feejee Mermaid described by and pictured in Barnum's autobiography. There, she is depicted mounted vertically, "with a large head and pendulous breasts," said Saint-Pierre. "The Peabody's mermaid is very different, being horizontal, like a fish, and with a small head and no breasts." The Barnum Museum has a replica of the Feejee Mermaid as depicted by Barnum, which was made for a TV documentary.


Giant sharks were more than just myths

The ancient Mayans have a creation myth where Cipactli, a giant sea monster often depicted with a single, huge tooth, was killed by Tezcatlipoca, and then he and Quetzalcoatl made the Earth from the monster's body. The Mayans weren't the only ones with stories of sea monsters with giant teeth, either. Many cultures have even created myths and legends about enormous, oversized sharks, far bigger than any seen today.

While there are some pretty large sharks out there, such as the whale shark, these mythological sharks are much bigger. Could there be some unknown, massive shark species out there that terrified our ancestors? Well, yes, potentially, there's tons of stuff in the ocean we don't know about. But what's more likely is these stories were inspired by the fossils of real sharks that went extinct long before humankind came along.

The megalodon, an ancient ancestor of modern sharks, was absolutely enormous, around 50 ft. long, according to the Natural History Museum. While megalodons went extinct over 2.5 million years ago, their fossils aren't exceptionally rare, and it seems the ancient Mayans found some of these, as they've been found in their caches, according to Live Science, and seemed to have inspired their legends about Cipactli. While the megalodons went extinct a very long time before humans came around, these giant fossilized teeth still freaked out the Mayans and several other cultures, as well.


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